Posteado por: jbb | septiembre 24, 2010

Golfo de California y mar Caribe: ¿arrecifes de coral al borde de su extinción?

Golfo de California y mar Caribe: ¿arrecifes de coral al borde de su extinción?

La temperatura promedio de la superficie del planeta durante los primeros ocho meses de 2010 fue 0.67 grados centígrados mayor que el promedio del siglo pasado. Estos ocho meses fueron los segundos más calurosos desde que se tienen registros confiables de temperatura en todo el planeta (National Oceanic and Atmospheric Administration, EU; NOAA).

Las altas temperaturas de las superficies oceánicas ponen en riesgo la supervivencia de los arrecifes coralíferos, donde prosperan cerca de la cuarta parte de las especies marinas y de los que dependen importantes ramas de la industria pesquera y turística.

Los arrecifes de coral son colonias de millones de organismos llamados pólipos, asociados a unas algas (organismos unicelulares conocidos como zooxanthellae) con las que tienen una relación simbiótica: los pólipos le proporcionan protección y nutrientes a las algas a cambio de bióxido de carbono para producir los azúcares con los que se alimentan. Los arrecifes deben su gran gama de colores a estas algas.

Las algas son expulsadas por la colonia de pólipos cuando la temperatura del agua es muy elevada. Como resultado de ello los arrecifes primero pierden sus brillantes colores (se “blanquean”; bleaching en inglés) y luego mueren si la relación entre pólipos y algas no se restablece. Es decir, si la temperatura del agua no baja pronto.

Arrecife de coral blanqueado.

En 1983 se observó por vez primera el blanqueado de corales en el Pacífico Oriental y el mar Caribe, año en que fue particularmente intenso el fenómeno meteorológico de El Niño, en el que las aguas calientes del Pacífico occidental fluyen hacia las costas de América del Sur. En 1998, el año más caliente del que se tenga registro directo, se cree que murieron 16% de los arrecifes de coral. En 2005 cerca de 80% de los corales del Caribe fueron blanqueados y hubo arrecifes que perdieron hasta el 40% de su superficie.

Dadas las altas temperaturas registradas durante 2010, las predicciones para los arrecifes coralíferos son sombrías. Como se puede ver de la figura, una fracción importante de los corales del mar Caribe y del golfo de California está en condiciones de alto riesgo.

Mapa de riesgo para los arrecifes de coral en Mesoamerica (National Oceanic and Atmospheric Administration, E.U.)

Podrá haber años menos calurosos en los que muchos arrecifes de coral se recuperen al menos parcialmente. Pero hasta ahora la tendencia clara es hacia un aumento insostenible en la concentración de gases de efecto invernadero y, con ello, hacia temperaturas cada vez mayores en la superficie de los océanos. A menos que la naturaleza encuentre una solución inesperada, o que la humanidad cambie a muy corto plazo sus hábitos de consumo y paradigmas de progreso, es posible que seamos una de las últimas generaciones que disfrutó de manera directa de la belleza de los arrecifes de coral.

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